Cómo los lectores de informes financieros pueden llegar al fondo de Creative Accounting

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Lectura de los informes financieros para tontos, 3ª edición

Por Lita Epstein

Los lectores de informes financieros deben ser conscientes de la creación de trucos de contabilidad. Enron, que alguna vez fue el mayor comerciante de energía del mundo, ahora vive en la infamia como el anfitrión de uno de los escándalos contables más grandes del mundo.

Después de que la empresa se declarara en quiebra en 2001, el Congreso promulgó legislación para corregir los defectos del sistema de información financiera de Estados Unidos y proteger a los inversores y consumidores de prácticas contables engañosas. Pero los cabilderos corporativos son poderosos, y el Congreso continúa recibiendo presión para debilitar la legislación aprobada después del escándalo de Enron porque las compañías piensan que las nuevas leyes son demasiado onerosas.

Mientras tanto, la fe del público en la contabilidad financiera corporativa ha caído drásticamente, en gran parte debido al exceso de contabilidad creativa que salió a la luz a finales de la década de 1990 y continuó levantando su fea cabeza en 2007 durante los escándalos relacionados con el desorden hipotecario. Se agregaron más reglas para Wall Street con la aprobación de la Ley de Reforma de Wall Street y Protección al Consumidor de Dodd-Frank de 2010.

Las empresas que practican la contabilidad creativa se desvían de los principios de contabilidad generalmente aceptados (GAAP). Los informes financieros que emiten utilizan lagunas en las leyes financieras de maneras que son, como mínimo, engañosas y, en algunos casos, ilegales, para obtener una ventaja para la empresa sobre los usuarios de esos informes financieros.

El alcance del problema

En los cientos de casos en los que las empresas reexpresaron sus ganancias, los conocedores de la empresa utilizaron técnicas de contabilidad creativas para cocinar los libros. Y cuando se trata de desenterrar el problema de la contabilidad, hay que ser creativo.

En estos escándalos, algunos informantes de las empresas utilizaron las cuentas de las empresas para fines personales, como comprar coches caros o numerosas casas y hacer viajes de lujo, todo a expensas de los accionistas. En lugar de utilizar las ganancias para hacer crecer la compañía y aumentar el valor de las acciones para los accionistas, estos informantes se llenaron sus propios bolsillos. ¿Cómo se salieron con la suya?

Bueno, la mayoría de los miembros de la junta estaban estrechamente vinculados a los jefes corporativos, lo que significa que nadie estaba realmente mirando el tarro de galletas – o las manos entrando en él.

Los conocedores de la compañía usan diferentes técnicas para cocinar los libros. En algunos casos, las ganancias se gestionan, lo que significa que las empresas utilizan métodos contables legítimos de manera agresiva para obtener los resultados finales que necesitan. Otras empresas presentan ingresos que son pura ficción. Otros más juegan con la forma en que manejan su financiamiento de capital, o sobrevaloran sus activos, o infravaloran sus pasivos. Los iniciados que quieren engañar a los forasteros de la compañía pueden usar una variedad de tácticas.

Cómo ver a través de libros cocidos

El ex presidente de la Comisión de Valores y Bolsa (SEC), Arthur Levitt, agrupa estas técnicas creativas, a las que denomina «hocus-pocus contable», en las cinco categorías siguientes.

Con demasiada frecuencia, usted no se entera del engaño hasta que alguien dentro de la compañía decide denunciar el hecho o la compañía busca protección contra la bancarrota.

Cargos por baño grande

Los conocedores de la empresa utilizan esta técnica para limpiar sus balances dándole un «gran baño», lo que significa que eliminan los problemas financieros del pasado. Cuando las ganancias reciben un gran golpe, algunos ejecutivos esperan que Wall Street mire más allá de una pérdida única y se concentre en las ganancias futuras.

Un buen momento para utilizar esta práctica es cuando la empresa decide reestructurar algunas partes de su negocio. Durante el proceso de reestructuración, los ejecutivos pueden solucionar cualquier problema en los informes anteriores. Este proceso de limpieza puede incluir la ocultación de problemas de informes financieros anteriores.

Contabilidad de adquisiciones creativas

Levitt también llama a esta categoría «magia de fusión» porque incluye la técnica en la que las empresas utilizan las adquisiciones para ocultar problemas. Es particularmente útil cuando la adquisición es una bolsa de valores y no una bolsa de efectivo. Al fijar el precio de una acción para una adquisición que permite a una empresa ocultar problemas anteriores, muchos de los problemas contables del pasado pueden desaparecer por arte de magia porque el precio más alto de las acciones encubre los problemas.

La mayoría de las veces, las personas con información privilegiada de la compañía pueden borrar los problemas en una cancelación popular llamada investigación y desarrollo en proceso, que es un cargo único que se menciona en las notas a los estados financieros que detallan una adquisición.

Reservas misceláneas de tarro de galletas

Las empresas que utilizan el pasivo en lugar de los ingresos para ocultar problemas lo hacen utilizando lo que Levitt llama «tarros de galletas». Cuando se utiliza esta técnica, los expertos de la empresa hacen suposiciones poco realistas sobre los pasivos de la empresa. En un buen año, una empresa asume que sus ventas serán mucho más altas de lo que han sido históricamente.

Estos supuestos más elevados se «depositan» como un pasivo, lo que significa que se añaden a una cuenta de periodificación que puede ajustarse en un año posterior. Cuando un negocio tiene un mal año y necesita manejar sus ganancias, puede masajear esas ganancias reduciendo los retornos de ventas reales, utilizando algunos de los retornos de ventas bancarizados del frasco de galletas.

Materialidad

En la contabilidad, el principio generalmente aceptado es el de informar sólo sobre asuntos financieros que puedan tener un efecto significativo en las ganancias de una empresa. Si un artículo tiene un efecto material en la cuenta de resultados de la empresa es puramente una decisión tomada por los ejecutivos de la empresa y los auditores.

Las empresas que juegan al juego de la materialidad establecen un límite porcentual por debajo del cual los errores no importan porque no son materiales. Por ejemplo, la compañía multimillonaria puede decidir que mientras los errores reflejen menos del 5 por ciento de los ingresos de cualquier departamento, el error no es material para los resultados de la compañía.

Pero esos pequeños errores pueden sumarse cuando se reparten cuidadosamente entre los informes financieros de una empresa. A veces, pequeños errores pueden ayudar a una empresa a compensar la pérdida de 1 ó 2 centavos por acción. Cada vez que una empresa no cumple con las expectativas de Wall Street, incluso en centavos, el precio de las acciones cae, y el valor total de la empresa en el mercado también puede caer en millones de dólares.

Reconocimiento de ingresos

Las empresas que utilizan esta técnica aumentan sus ganancias manipulando la forma en que cuentan las ventas. Por ejemplo, estas compañías reconocen una venta antes de que esté completa o cuentan algo como vendido aunque el cliente aún tenga opciones para terminar, anular o retrasar la venta.

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