Cómo la vitamina D afecta su salud

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Por Alan L. Rubin

La comunidad médica ha sabido de los beneficios de la vitamina D en la salud de los huesos durante décadas. En años recientes, los científicos han descubierto que la vitamina D puede jugar un papel en muchos otros aspectos de nuestra salud. Esta descripción general proporciona una mirada a algunas áreas en las que la vitamina D puede mejorar la salud y prevenir enfermedades.

Construyendo hueso con vitamina D

El trabajo del calcitriol (vitamina D activa) está íntimamente ligado a la forma en que su cuerpo utiliza el calcio. Los niveles activos de vitamina D aumentan cuando usted consume regularmente una dieta baja en calcio. Cuando está elevado, el papel del calcitriol comienza en el intestino, donde promueve una mayor absorción de calcio en un esfuerzo por superar su bajo consumo de calcio en la dieta.

El calcitriol también influye en los riñones, donde evita que el calcio salga en la orina. En el esqueleto, el calcitriol causa tanto la producción de la estructura del hueso como la mineralización de esa estructura con calcio y fosfato. Por otro lado, los niveles anormalmente altos de calcitriol hacen que los huesos se descompongan y que los intestinos absorban demasiado calcio; esto puede causar niveles tóxicos de calcio en la sangre.

Los niveles normales de calcitriol promueven la descomposición del hueso viejo y la creación de hueso nuevo. Otra forma en que el calcitriol protege el hueso es influyendo en la producción de la hormona paratiroidea. Si usted tiene una deficiencia de vitamina D, no puede producir suficiente calcitriol. Como resultado, la glándula paratiroidea produce más hormona paratiroidea que va al hueso y la descompone para liberar calcio en el torrente sanguíneo. Si esto dura demasiado tiempo, el aumento de la hormona paratiroidea es perjudicial, lo que conduce al debilitamiento de los huesos.

El restablecimiento de los niveles de vitamina D y calcitriol a la normalidad permite que el esqueleto recupere el calcio y la fuerza perdidos. Mantener el nivel de calcio en la sangre es importante para la función muscular del cuerpo: los músculos del corazón, los músculos esqueléticos y todos los demás músculos.

A medida que crecen, los niños añaden más hueso del que descomponen, por lo que la masa ósea aumenta. Cuando usted es niño, la absorción de calcio de la dieta tiene que ser muy eficiente para satisfacer las necesidades del crecimiento óseo, por lo que la vitamina D activa es importante en esta etapa de la vida. Cuando usted deja de crecer, todavía hay mucha actividad en el hueso. Alrededor del 10 al 30 por ciento del hueso de su cuerpo se renueva anualmente.

Después de llegar a los 30 años, usted comienza a perder un poco más de hueso que la cantidad que gana, de manera que tiene una pérdida neta de hueso. En la menopausia, las mujeres pierden masa ósea aún más rápidamente. Debido a toda esta pérdida ósea durante la edad adulta, es necesario acumular mucho hueso a una edad más temprana para que cuando empiece a perder más masa ósea de la que gana, pueda evitar la osteoporosis, una afección en la que los huesos son frágiles y pueden fracturarse.

Reduciendo su riesgo de cáncer con vitamina D

Un papel prometedor para la vitamina D es la prevención del cáncer. En algunos estudios, los índices de ciertos tipos de cáncer, pero no todos, parecen ser más bajos cuanto más cerca se vive del ecuador. Algunos científicos piensan que esto se debe a que se produce más vitamina D en la piel cuanto más cerca se vive del ecuador. Otros estudios muestran que los niveles altos de vitamina D (25OH D) en la sangre están asociados con tasas más bajas de un número de cánceres.

Los científicos estiman que los niveles más altos de vitamina D en la sangre podrían causar:

  • Una reducción del 50 por ciento en el riesgo de cáncer de colon
  • Una reducción del 30 por ciento en el riesgo de cáncer de mama
  • Una reducción del 30 por ciento en el riesgo de cáncer de ovario
  • Una reducción del 43 por ciento en el riesgo de cáncer de páncreas

Se ha demostrado que el calcitriol retarda el crecimiento de las células cancerosas aisladas del seno, la próstata y el colon, y puede matar las células cancerosas en cultivo. Desafortunadamente, aún no se sabe si esta capacidad de desacelerar o incluso matar células cancerosas ocurre en humanos. Las altas dosis de calcitriol que se necesitan en los estudios de cultivo celular causarían niveles altos y tóxicos de calcio en la sangre si se usaran en humanos.

Prevenir las enfermedades cardíacas y la diabetes con vitamina D

Otros estudios apuntan a un posible papel de los altos niveles de vitamina D en la sangre en la prevención de otras enfermedades crónicas como la diabetes y las enfermedades cardíacas.

Si se observa un gráfico que compara la presión arterial media de la población con la distancia desde el ecuador, se observa que la presión arterial aumenta a medida que se aleja del ecuador y sus fuertes rayos solares (y, por lo tanto, una mayor producción de vitamina D en la piel). El cambio en la presión arterial podría no tener nada que ver con la vitamina D, pero parece razonable asumir que sí lo tiene.

Los estudios en animales muestran que el calcitriol puede reducir la presión arterial y disminuir el riesgo de un corazón agrandado. El calcitriol también relaja los vasos sanguíneos, lo que reduce aún más la presión arterial.

También hay evidencia de que los niveles más altos de vitamina D en la sangre también podrían proteger contra el desarrollo de la diabetes. Esto podría estar relacionado con observaciones de que el calcitriol puede alterar las células del sistema inmunológico para suprimir la autoinmunidad, la reacción del cuerpo contra sí mismo.

La diabetes mellitus tipo 1 es una enfermedad autoinmune, por lo que la vitamina D activa podría ayudar a limitar el desarrollo de esta enfermedad. Al mismo tiempo, estudios en animales y cultivos celulares sugieren que el calcitriol mejora la secreción de insulina del páncreas y aumenta la sensibilidad de las células a la acción de la insulina. Estas acciones podrían ayudar a prevenir y tratar la diabetes tipo 2.

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